Estudios químicos de los retratos de Fayum

Los retratos funerarios del Fayum constituyen el conjunto más completo que se conserva de obras de caballete de época romana. Fueron pintados a la encáustica sobre tabla y lienzo entre los siglos I y III d.C. y descubiertos a mediados del siglo XIX en grandes cantidades en la provincia egipcia del Fayum. Estudios quí­micos de estas obras sugieren que la encáustica utilizada estaba compuesta por cera de abejas y jabón.

La cera de abejas está compuesta principalmente por hidrocarburos y ésteres, y el jabón, por carboxilatos (sales de ácidos grasos) y un alcohol (glicerina).

A la izquierda, espectro de infrarrojos de la cera de abejas (1) y del jabón (2) con las bandas de absorción que les caracterizan, y que permiten identificar al aglutinante de la encáustica al agua, compuesto fundamentalmente por estas dos sustancias.


A la derecha, estudio comparativo de infrarrojos de una muestra de referencia compuesta por cera de abejas y jabón y del aglutinante de diversos retratos del Fayum.

IR1. Muestra de referencia de cera de abejas y jabón analizada por Pedro Cuní1 .
IR2. Retrato de mujer. Antinoopolis, Egipto, analizado por Sylvie Colinart2 .
IR3. Retrato de hombre. Egipto, analizado por Pedro Cuní1 .
IR4. Retrato de mujer. Tebas, Egipto, analizado por Jean-Paul Roux3 .

Los espectros parecen indicar que la encáustica original contenía cera de abejas y jabón.


A la izquierda, retrato del Fayum. El-Rubaiyat, Egipto, 125-150 AD. h: 25 cm. Ny Carlsberg Glyptotek, Copenhage. A la derecha, retrato del Fayum. El-Rubaiyat, Egipto, 140-160 AD. h: 25 cm. Ny Carlsberg Glyptotek, Copenhage. Los espectros FTIR de muestras de pintura en estos dos retratos presentan bandas de absorción atribuidas a cera de abejas y jabón6 .

Los estudios químicos por cromatografía de gases de retratos del Fayum también sugieren que la encáustica utilizada era una pintura al agua.

A la derecha, momia de Herakleides. Egipto, hacia 150 d.C. Encáustica sobre madera. 175 x 44 x 33 cm. The J. Paul Getty Museum, Malibu.
R. Rivenc Y M. R. Schilling han analizado por GC/MS el aglutinante pictórico utilizado, identificando cera de abejas y ácidos grasos posiblemente saponificados7 .

A la izquierda, Retrato de hombre. Encáustica sobre tela. Probablemente procedente de Antinoopolis (Fayum, Egipto). Siglo III d.C. Museo Benaki, Atenas.
El análisis cromatográfico realizado por Alexopoulou-Agoranou indica presencia de cera de abejas saponificada y de ácidos grasos, lo que sugiere una pintura compuesta por cera de abejas y jabón4 .


El análisis por cromatografía de gases-espectrometría de masas de un retrato del Fayum en el Museum of Fine Arts de Boston (derecha), realizado por Richard Neuman, muestra los patrones de ácidos grasos e hidrocarburos característicos de la cera de abejas, con un nivel de ácidos grasos significativamente superior al de la muestra de cera de abejas de referencia. Esta presencia suplementaria de ácidos grasos parece indicar presencia de jabón5 .

A la izquierda, Retrato de hombre. Encáustica al agua sobre tabla. El-Rubaiyat, Fayum, Egipto, hacia 170 d.C. 44×19 cm. Museum of Fine Arts, Boston.